Geología general

¿Cómo se forman los copos de nieve?



La vida de un copo de nieve comienza en la atmósfera de la Tierra, y si el copo de nieve tiene mucha suerte, podría llegar al suelo.

Los copos de nieve tienen formas únicas: Fotografías de muchos copos de nieve que muestran cómo cada uno tiene una estructura cristalina hexagonal pero una geometría única. Las formas de los copos están determinadas por las condiciones atmosféricas experimentadas al caer por el cielo. Las condiciones de temperatura y humedad pueden cambiar a medida que la escama cae y causar variaciones en el crecimiento de los cristales. Imagen de NOAA. Click para agrandar.

Una pequeña partícula alta en la atmósfera terrestre

Un copo de nieve comienza cuando una pequeña partícula de polvo o polen entra en contacto con el vapor de agua en la atmósfera de la Tierra. El vapor de agua recubre la pequeña partícula y se congela en un pequeño cristal de hielo. Este pequeño cristal será la "semilla" de la que crecerá un copo de nieve.

Estructura de cristal de copo de nieve: Fotografía de un copo de nieve que revela su estructura cristalina hexagonal (de seis lados). Esta estructura cristalina hace del hielo un "mineral". Imagen de NOAA.

Cristales Hexagonales "Minerales"

Las moléculas de agua que forman cada pequeño cristal de hielo se organizan naturalmente en una estructura hexagonal (de seis lados). El resultado será un copo de nieve con seis lados o seis brazos. Los cristales de hielo son "minerales" porque son sólidos naturales con una composición química definida y una estructura interna ordenada.

El copo de nieve crece a medida que cae

El cristal de hielo recién formado (copo de nieve) es más pesado que el aire circundante y comienza a caer. A medida que cae hacia la Tierra a través del aire húmedo, más vapor de agua se congela en la superficie del pequeño cristal. Este proceso de congelación es muy sistemático. Las moléculas de agua del vapor se disponen de manera que se repita la estructura cristalina hexagonal del hielo. El copo de nieve crece más y más a medida que cae, agrandando el patrón hexagonal.

¡Cada copo de nieve es diferente!

Aunque todos los copos de nieve tienen una forma hexagonal, otros detalles de su geometría pueden variar. Estas variaciones son producidas por diferentes condiciones de temperatura y humedad a través de las cuales cae el copo de nieve. Algunas combinaciones de temperatura / humedad producen copos con brazos largos en forma de aguja. Otras condiciones producen escamas con brazos anchos y planos. Otras condiciones producen brazos delgados y ramificados.

Estas diferentes formas tienen un número ilimitado de variaciones, cada una representando las condiciones de temperatura y humedad y vapor de agua que el copo de nieve encontró durante su caída. Una colección de copos de nieve se muestra en la parte superior de esta página. Observe la gran variedad de formas.

Condiciones atmosféricas para nieve: Los copos de nieve se forman en lo alto de la atmósfera. Llegarán al suelo si la temperatura del aire está por debajo de cero hasta el final. Imagen de NOAA.

¿Llegarán al suelo como nieve?

La formación de copos de nieve en la atmósfera de la Tierra no garantiza la nevada en la superficie de la Tierra. Eso solo sucederá si las temperaturas del aire están por debajo de cero hasta el suelo, como se muestra en la ilustración adjunta.

Condiciones atmosféricas para aguanieve: Los copos de nieve se forman en lo alto de la atmósfera. Si se derriten parcialmente en el camino hacia abajo, luego se vuelven a congelar antes de aterrizar, el resultado será aguanieve. Imagen de NOAA.

¡Aguanieve!

Si los copos de nieve pasan a través de una capa delgada y cálida de aire, podrían experimentar una fusión parcial. Cuando salgan del aire caliente, se volverán a congelar en el camino en forma de una pequeña bolita de hielo. Así es como se forma el aguanieve.

Condiciones atmosféricas para lluvia helada: Los copos de nieve se forman en lo alto de la atmósfera. Si se derriten por completo en el camino hacia abajo, luego aterrizan en una Tierra fría, el resultado será una lluvia helada. Imagen de NOAA.

Lluvia helada

Si los copos de nieve pasan a través de una capa de aire caliente que es lo suficientemente gruesa como para derretirlos por completo, y luego aterrizan en una superficie fría de la Tierra, el resultado podría ser una lluvia helada.

El complejo trabajo de los meteorólogos

Los meteorólogos tienen un trabajo desafiante. Si pronostican nieve, deben determinar cuándo pasará una masa de aire cargada de humedad sobre un área y si la temperatura alta en la elevación de formación de copos de nieve estará por debajo de cero. También deben determinar si las temperaturas en elevaciones más bajas permitirán que el copo de nieve caiga al suelo. Finalmente, necesitan conocer las condiciones en el suelo para determinar si la nieve se acumulará o se derretirá.

Si crees que esto es interesante y te gusta ser desafiado, entonces podrías ser un gran meteorólogo. :-)